Our Lady


My heart is burning,
melting snows of winters past:
tears of Our Lady.


Brucia il cuor mio,
scioglie la neve d’inverni passati:
lacrime della Nostra Signora.




An Evening of Joy and Beauty in Lucca Cathedral

Take one of the finest youth choirs in the UK, place them in one of Tuscany’s most glorious cathedrals, Lucca’s San Martino, and hear them singing a wide repertoire ranging from renaissance through baroque to Britten and one has all the ingredients for a lovely evening of music, full of joy and beauty.


Taplow Choirs was founded in 2004 by Gillian Dibden and Philip Viveash as a centre for local singers and to bring together children and adults wishing to build their singing skills. They have become a centre of singing excellence in the area.

There are four Taplow choirs: children’s choir, boys’ choir, girls’ choir and the youth choir.

The Taplow youth choir, formed in 2006, currently has seventy five members, aged between 15 and 18. It was awarded BBC Radio 3’s “Youth Choir of the Year” in 2008 and won the prestigious ‘Music for Youth’ award in the same year. The choir participated in the International Choral Competition in Tallinn, Estonia, in April 2009, and won 2nd prize in the Youth category. Regular visitors to the Windsor Festival, the choir also sings Evensong in St. George’s chapel, Windsor castle every year. It participates in the young singers program with the Gabrieli Consort, and has performed Mendelssohn’s ‘Elijah’ with the Consort at the Royal Albert Hall.

The choir’s Music Director, Gillian Dibden, has a long career in music, especially working with young people. In 2009 she received the MBE for her work with young people and children’s choirs. We were able to meet Gillian after the concert and she felt that this year’s choir intake was one of the best she’d had. We fully concurred.

Every other year the Taplow youth choir goes on a European tour and this year it was Italy’s turn to be feasted by their singing. Florence and Siena  follow on from Lucca where the concert in the Cathedral formed part of the “Music in the Cathedral” series of events.

Here, in Lucca cathedral, is a snippet of the choir singing that sweet Henry Purcell anthem ‘Rejoice in the Lord Alway’. The cathedral’s accoustics lent themselves particularly well to this anthem.

And this piece, ‘Ave Virgo Sanctissima’ by the Spanish Guerrrero, shows how well the choir  performs renaissance polyphony:

This section from Faure’s consoling requiem was most affectingly sung:

It’s rare enough to hear one of my favourite composers, Gerald Finzi, in the UK; to hear him in Italy is really special. “Come Away, Come Away, Death” (the words are from Shakespeare’s Twelfth Night) is the first item in Finzi’s song cycle ‘Let Us Garlands Bring’ composed in 1942 for Vaughan-Williams’ 70th birthday. The highly bizarre note intervals are a real challenge to any singer but the soloist did pretty well, I feel.

The Allegri ‘Miserere’  is the piece that fourteen year old Mozart heard during Holy Week and wrote down entirely from memory. It was beautifully performed with the famous stratospheric sections sung from the cathedral pulpit by a select group from the choir.

Here are the concluding items in the wide-ranging repertoire the Taplow Youth Choir sings

It’s somewhat unfortunate that the audience was rather less than the forty members of the choir, despite very widespread publicity. There were clearly more British in the audience than Italians, although Elio Antichi, director of one of Lucca’s most notable choirs ‘il baluardo’, was present and was astounded by the quality of sound from such young singers. Perhaps Monday night is not a very good weekday for a concert in Italy.

However, I am quite sure that Florence has received this lovely choir with much greater presence. Youth choirs from the UK have truly much to teach their Italian youth counterparts.

(For other concerts in the “Music in the Cathedral” series of events see http://www.musicaincattedralelucca.com/).

PS In the UK I studied the Javanese court gamelan orchestra with distinguished teacher Nikhil Dally. I learnt about the concert through him; his daughter is an alto in the Taplow choir on its Italian tour.


Bagni di Lucca’s Pet Cemetery

It needs guests and friends to make one see Bagni di Lucca afresh. One becomes so used seeing everyday landscapes that there is a danger of taking them for granted. Yesterday, after an excellent Sunday lunch at the Circolo dei Forestieri, we took a walk to the oldest part of Bagni di Lucca Villa which is on the hill overlooking the market square and, indeed, I saw familiar places as if I’d chanced across them for the very first time.



Fortuitously, we met up with the owner of the casa Mansi. The casa was once the holiday home of Napoleon’s first wife, ‘not tonight Josephine’, and Bonaparte’s mother, Letizia Ramolino. Two of the Emperor’s sisters enjoyed their summer here too: Elisa Baciocchi, princess of Lucca, and Paolina Borghese, immortalised in Canova’s statue. (Incidentally, Paolina also had a place at the seaside which I recently visited and described in my post at https://longoio3.wordpress.com/2019/03/18/lascivious-luxury-at-viareggio/).

More recently, the Casa Mansi was home to Ian Greenlees who was the director of the British Institute of Florence from 1958 to 1980. (For more information about Ian see my article at https://longoio2.wordpress.com/2014/09/13/an-aesthete-in-bagni-di-lucca/)

I was particularly struck by a number of plaques in the casa Mansi’s garden, most of which were placed on a wall surrounding a (drained unfortunately ) fishpond. They were memorials to Greenlees’ pets, his beloved boxers.


One plaque was also dedicated to two kid goats.


One plaque, for me summed up the attitude every United Kingdom part or full-time resident in Italy should have. I just find it incredible that in Bagni di Lucca there should still be some ‘brex-pats’ who continue to worship with adulation at the shrine of the false brexitian idol..

These words are what every true lover of Italy and citizen of Europe should aspire to:


(Translation: Ian Greenlees lived here from 1969 to 1988.  His country was England, his love was Italy, his mind and learning were European; honorary citizen of Bagni di Lucca.)


Incidentally, the Casa Mansi is for sale at a price which would barely buy one a pokey mews flat in London’s Kensington. For more on the Casa do see my post at https://longoio2.wordpress.com/2016/04/17/how-to-live-in-style-in-bagni-di-lucca/ )


The Bells, The Bells!

One of the sweet joys of our valley (Val di Lima) is to hear the sound of church bells, so soppily evocated in Ketelby’s ‘Bells across the meadows’

They are rung, not just on Sunday morning, as today just one priest has to administer six churches, but also on Saturday afternoons as well.

Church bells recollect Edgar Allan Poe’s famous poem:

What a gush of euphony voluminously wells!
How it swells!
How it dwells
On the Future! how it tells
Of the rapture that impels
To the swinging and the ringing
Of the bells, bells, bells,
Of the bells, bells, bells, bells,
Bells, bells, bells —
To the rhyming and the chiming of the bells!

Bells are also a premonition of our life’s end when they sound for funerals – a higher tone for ladies and a lower for men

Again, to quote Poe:

 How we shiver with affright
At the melancholy meaning of their tone!

Less poetically, church bells can also mean a noisy nuisance keeping their neighbours wide awake even in the middle of the night when they toll the hours:

..the rolling of the bells —
Of the bells, bells, bells —
To the tolling of the bells,
Of the bells, bells, bells, bells —
Bells, bells, bells —
To the moaning and the groaning of the bells.

A friend I play chess with related to me the following instance of utterly discordant bells sounding between a priest and the owner of a B & B near the village church. In 2010 the parish priest received funds to restore the clock chiming the bells which had been silent for some time. The parishioners were delighted to hear their bells again but, as they also chimed throughout the night, the owners and guests at the B & B were less overjoyed. They asked the priest to silence the bells during the night but he objected and, also, there was no opposition to the bells from the villagers.


The B & B owners called in an environmental agency to measure the bells’ decibels. They were found to be 59, (the tolerance limit is 50). A judicial sentence was issued ordering the parish priest to silence the bells during the night.

The priest objected to the judge’s sentence and also complained that the B & B owners demanded compensation for damage to their custom and the cost of calling in the environmental agency. The priest then went to court stating that he was only implementing the will of the parishioners. The bell tower had been silent for years, because lightning had burned the electric circuit ringing the bells. He said “thanks to the money received from the insurance I was able to restore the clock of the bell tower, to the satisfaction of the faithful, who always asked me to restore the chimes because they gave them comfort and made them feel in company”.

The court hearing, however, ended in favour of the B & B owners who stated that their stance was not a discriminatory act of a religious nature for, although not Roman Catholics, they were Christians and, while not originally from those parts, were integrated and well-liked by the villagers.

There’s a similar story about another village in our valley in which people from abroad objected to the church bells next to their holiday home, this time during the day as well as the night. In that instance they were unsuccessful in their complaint and, shortly afterwards sold up.

The fact is that ‘campanilismo’, the love of one’s church tower, is an important sentiment in Italian society. It’s as deeply felt as loyalty to one’s football team and can be likened to that untranslatable Welsh word, ‘hiraeth’, or longing for home – home-sickness, in fact.

I wonder if a negative mutation of the same attitude is behind the weird phenomenon of brexitisis that has torn apart the fabric, not only of British society, but also of its political life. In any case, beware of finding a house in Italy too near to church bells. They can often sound trouble…


Lascivious Luxury at Viareggio

Viareggio isn’t just sea, sun, sand and ice-cream. It’s also history with beautiful mansions ranging from classical to art nouveau. It’s a major luxury yacht building and service area. It’s a great fishing and sea food centre and it has a considerable artists’ colony. Together with its nearest English equivalent, Brighton, Viareggio has been the holiday haunt of the rich, the famous and the princely. Within its boundaries there are no less than two regal residences: the Villa Borbona on the Viale dei Tigli (‘Lime Tree Avenue’) and the Villa Paolina by the square which has a monument to Shelley, who unfortunately met his briny death in 1822, aged 29, off the Viareggio coast in a violent storm.


For last week’s fish Friday, I couldn’t miss my cod and chips. What better place to have it fresh from the sea of Viareggio with crispest batter but no soggy chips, and mayonnaise instead of vinegar…. mind you, I did miss my mushy peas… but not the rain!

P.S. The cat below is Ettore – a favourite of fishermen – sadly no longer with us on this planet since 2016 but in spirit with his statue. (Still miss my beloved cat Napoleone badly…..)


Other must-see places in Viareggio are the stunning art nouveau Villa Argentina (see my post on that at


and Puccini’s residences. (For more on them see my posts at




Recently, as part of international women’s week, at Bagni di Lucca’s casinò, Renata Frediani gave a fascinating talk on Paolina Bonaparte Borghese and her times. (See my post on this at https://longoio3.wordpress.com/2019/03/13/dont-miss-out-on-pontes-casino-this-week/).

Renata mentioned that she had helped to refurbish the princess’s rooms in the Villa Paolina. Last Friday I  visited the villa and was certainly not disappointed!

The exhibition is set up in the stately rooms of the ‘piano nobile’ of the emperor Napoleon’s sister, Paolina Borghese. It has been refurbished with furniture and artistic items of the Napoleonic age, all curated by Renata Frediani who is an antiques collector from Lucca and an expert on ‘style empire’. Most of the precious furnishings, including the entire collection of exquisite dresses on display, were supplied from Renata’s own collection.


The exhibition is further enriched with evening dresses, also from Renata’s collection. They are of special interest as they are by the famous fashion stylist from Lucca, Dina Bigongiari Santini who died in 2004 aged 89. If you’ve never heard of Bigongiari, you should know she was Giorgio Armani’s favourite designer as well as of the Royal House of Montecarlo. Dina was much appreciated for her novel dress designs which have a truly refined, aristocratic quality. She opened her atelier during the post-war period in the historic centre of Lucca and also created the silk museum, (upon which textile Lucca founded its fame and fortune).

Dina Bigongiari ’s styling was innovative and of the highest quality. For me a definition of beauty would be to meet a lady wearing one of her dresses…


Set in the exquisite ambience of Princess Borghese’s pleasure palace with its delightful frescoed rooms, the Villa Paolina’s collection is certainly something to seduce one away from the esplanade and the ozone-laden air of Viareggio’s seafront.

These are the villa’s current opening times.

1 September to 14 June: Wednesday to Saturday 3.30 PM to 7.30 PM, Sunday 9.30 to 1.30 PM, 3.30 PM to 7.30 PM.


There’s more information on the villa at https://www.visittuscany.com/en/attractions/villa-paolina-civic-museum-in-viareggio/

If your thing isn’t fashion then the villa Paolina houses no less than three other museums:

Museo Archeologico e dell’Uomo A.C. Blanc (local prehistoric and Etruscan finds.)


Museo degli Strumenti Musicali C. Ciuffreda (Musical instruments collection, including items from Tibet).


Atelier A. Catarsini: an artist’s studio and contemporary art exhibitions including paintings by one of my favourite local artists, the brilliant Fornaciari who lives round the corner from the villa.


To sum up do look at this leaflet about Viareggio’s civic museums:

















The Sensual Pleasure of Savouring an Extra Virgin

The Lucchesia has long been famous for the high quality of its olive oil. More recently it has developed a great reputation for wine, especially in the area round Montecarlo and Fubbiano. Although I’ve had my fair share of wine tasting I’ve never been to an olive oil tasting. I was, therefore, intrigued to find there was a session on olive oil at the Terme Hotel – the one next to Bagni di Lucca’s famous hot springs.


I’ve spent a night at the hotel in 2012, when I won a poetry competition held there, and on several occasions have swam in its small but delightful thermal pool complete with hydro massage. However, I don’t remember having visited this hall with its magnificent timber truss ceiling, beautiful floor complete with marble mosaic and elegant dining furniture. In fact, the hall has only recently been completed and is to be inaugurated as a restaurant and venue centre very soon.


Our oil tasting session, conducted by a true professional, started with the technique of how to taste the quality of the oil. Clench your teeth. Then take a drop of the previous oil. Breathe in through your teeth (making a slight spluttering noise) and the oil enters your palate. Three separate sensations follow in this order. First, there’s the actual taste of the oil which should have a catching bitterness about it. Second, there’s a spicy taste which can even make you cough. If you cough twice then the oil has to be of really good quality! Finally, there’s a seductive sweetness that envelops your taste buds. The quality of this sweetness will finally decide on the excellence of the oil.


We were given five different olive oils to taste in order. The first one didn’t seem that bad to me but when we got to the fifth I realised that the first one I’d tasted was little better than motor oil. The finest had a pungent spiciness and the sweet aftertaste was quite sexy. In fact, we savoured some of Italy’s best olive oil which is found in selected parts of Sicily.

Our professional oil taster stressed to us to the importance of reading the olive oil bottle label very carefully before buying. There are at least three main types of oil: virgin, extra virgin and DOP (i.e. very special). The quality depends on which pressing from the mill the oil is taken from. Obviously ,the extra virgin is the first pressing which oozes the most exquisite oil.

Clearly you get what you pay for. It’s no good going to a supermarket and obtaining the cheapest olive oil and thinking you’ve got a bargain. What does the label say? ‘Product of the European union’. Ugh! Some of the oil might be OK drizzled on pasta but the real test of whether an olive oil can make or break your cuisine is simple: spread some of it on a boiled potato or cannellini beans. Do they really taste better? That is the real test.

Unlike wine, which may improve with age and become a classic vintage, olive oil has a relatively brief period when it is of the highest quality. After about a year it’s only good enough to be used for frying and after a few years more it may help lubricate your bicycle chain at best.

Since the Lucchesia is so famous for its olive oil it’s a pity there aren’t more olive oil tasting sessions. Only then can visitors to the area discern what a really fine olive oil savours like. And if it does cost a little more to buy who will complain when a drop of the precious liquid will not only radically improve the taste of your salad but will also improve your health, especially your skin complexion, and your bone joints? Indeed, a massage with fine olive oil must clearly be one of the most luxuriously sensual experiences one can have on this planet!

Which reminds me: look out for the Festa dell’olio at nearby Valdottavo. It takes place during the first week-end in April.  You can read my account of it in 2017 at




Our Villa Ada: Results?

Not so long I posted an item about Villa Ada, one of Bagni di Lucca’s grand villas, now sadly empty, prone to vandalism and subject to the elements. You can see the interior of this startling building in my ‘urban exploration’ photos at:


I also asked people to vote for Villa Ada as a building at risk at.


As co-ordinator of votes for Villa Ada, Rita Gualtieri wrote: “this is our sad result. In Bagni di Lucca we only know how to complain and be divided among ourselves. But do not believe it’s all over. . We will try again.”

This is the history of votes for Villa Ada since 2003:

CENSUS 2018 258° Place 1.074 Votes

CENSUS 2016 3.283° Place 19 Votes

CENSUS 2014 11.035° Place 1 Votes

CENSUS 2012 5.309° Place 3 Votes

CENSUS 2010 287° Place 2 Votes

CENSUS 2004 1.332° Place 1 Votes

CENSUS 2003 1.697° Place 1 Votes

I don’t think Rita should be entirely dejected. After all, thanks to her determined efforts, the most recent census for Villa Ada saw an increase of over a thousand votes compared to previous occasions, besides a placement raised from 1,697 to 258th. We can only be on the up and up.

As for two points, often mentioned with reference to Bagni di Lucca and Villa Ada:

  1. Lack of interest: publicity and sponsorship are the keystones today. The comune through its various departments, the pro-loco and the tourist office should be much more forcibly behind these efforts at conserving and revaluing Bagni di Lucca’s wonderful architecture.
  2. Lack of use of these buildings: this has been brought up before and it’s true that some buildings, in particular, thermal buildings have been restored only to lie neglected and dilapidated because no entrepreneur has come forwards to use and maintain them. Again strong and far-reaching publicity and sponsorship are needed badly.

You might ask what came at the top of the list of endangered places and buildings. It is a location which was at risk of almost complete devastation, as described in my post at: https://longoio3.wordpress.com/2018/10/01/hell-on-earth-near-pisa/

It is, of course, that natural wonderland known as the Monte Pisano, which divides the Lucchesia from Pisa.


The Monte Pisano got 115,670 votes! Clearly, the devastating forest fire last year raised people’s consciousness and it certainly deserved to be put at the top of the list of endangered locations (of which in Italy there are just too many…).

However, let us hope that Villa Ada may still remain standing in some dignity before local arguing inhabitants of all heredities finally realise what they might be losing.

In the meanwhile I applaud Rita and say, ‘Well done! We can only do better next year.’




La Galleria d’Arte della mia Scuola ed il suo Architetto

Dovrei ancora menzionare altri due musei, associati a personaggi famosi, che abbiamo visitato a Londra il mese scorso. La prima è la casa di Sir John Soane (o piuttosto le tre case che ha messo insieme in un unico grande studio a Lincoln’s Inn fields). Soane, (1753-1837), appartiene a quella classe di architetti che sposano lo stile neoclassico della fine del XVIII secolo con l’inizio della prima ondata del neo-gotico chiamata ‘gothick’ (e non il più tardi ‘gothic’). Tuttavia, Soane è molto più originale che qualsiasi forma di eclettismo e potrebbe essere paragonato favorevolmente con l’architetto francese Boullée e l’italiano dalle nostre parti intorno a Lucca, Lorenzo Nottolini.

Il più incantevole monumento del genio appassionatamente originale di Soane è la sua straordinaria casa di citta che racchiude gli ambienti più diversi, dalla sala da colazione a cupola, al magnifico sarcofago in alabastro del re Seti I, scoperto da Belzoni, (che riposa non solo in maestà ma in mistero poiché nessuno può ancora decifrare i suoi geroglifici con certezza), alla lugubre oscurità della ‘biblioteca del Monaco in stile gothick e gli specchi che ingannano con prospettive strane ed espandono lo spazio. Questa è sicuramente una delle case degli architetti più straordinari sul pianeta e comprende tutte quelle caratteristiche che Soane ha introdotto nei suoi edifici pubblici e nelle sue grandiose dimore.

A Londra è ancora possibile visitare la sua casa di campagna, Pittshanger, ora nel sobborgo di Ealing. Sfortunatamente, il più grande successo di Soane la banca d’Inghilterra, con le sue nobili sale interne piranesiane, fu completamente distrutto dalla ricostruzione di Baker nel XX secolo e solo l’esterno del pian terreno continuato senza finestre dà una piccola idea del suo aspetto originale.

Due principali caratteristiche di Soane, l’illuminazione dall’alto e il caratteristico arco segmentato poco profondo, sono diventati elementi importanti della migliore architettura moderna.

L’arco segmentato è, ovviamente, un’ispirazione del tetto dell’iconica cabina telefonica rossa di Londra, i pochi rimasti dei quali sono ora monumenti protetti dello stato grazie a un compagno di scuola, il critico e scrittore sull’architettura, Gavin Stamp, purtroppo decesso alla fine del 2017.

L’illuminazione dall’alto, che Soane ha apprezzato degli edifici più spettacolari di Roma (tra cui, naturalmente, il Pantheon, la sua struttura preferita di tutti i tempi, e anche alcune delle statue barocche scenografiche della città, come l’estasi di Santa Teresa di Bernini a Santa Maria della Vittoria) è diventato una caratteristica regolare delle gallerie d’arte dove lo spazio delle pareti è prezioso e l’illuminazione dall’alto è in grado di visualizzare i valori cromatici dei quadri nel modo più verace.

In effetti, il piccolo capolavoro di Soane, la Dulwich Gallery, costruita nel 1811-14 per contenere un lascito di dipinti donati alla mia vecchia scuola, è un perfetto compendio in miniatura della maggior parte dei motivi e delle idee di questo grande architetto. È anche la prima galleria d’arte appositamente costruita al mondo e costituisce la gemma più affascinante nella corona delle gallerie londinesi. L’edificio è d’ispirazione neo-classica con tocchi decorativi greci e proporzioni vitruviane. Le immagini sono illuminate dai lucernari, come l’attiguo mausoleo del benefattore Desenfans che donò i quadri alla mia scuola (in origine dovevano far parte della collezione del re di Polonia il cui paese venne purtroppo diviso in tre parti tra la Prussia, l’Austria-Ungheria e la Russia prima che potesse riceverli) contenente i caratteristici archi e la scarsa luce religiosa (in questo caso un bel giallo ambrato) che ha sempre avuto un forte effetto emotivo su di me.

La galleria è ricchissima di bellissime opere. In particolare sono da notare i pittori fiamminghi e olandesi, i Poussin, i tre Rembrandt e due piccoli Raffaelli.

Sono anche inclusi i ritratti, dipinti da Gainsborough, della famiglia Linley. Il soggetto di uno di loro, Thomas Linley, il “Mozart inglese”, morto purtroppo a soli ventidue anni, annegato in un incidente in barca, ma non senza aver già composto alcuni capolavori, costituì la base del mio discorso all’università della Terza Eta’ a Bagni di Lucca nel 2015.

Questa mia poesia descrive certi di questi quadri.




Tre cancelli di ferro concludono il giorno

e i prati sono lasciati soli

alle anatre del crepuscolo e agli uccelli di passaggio

ed ai pensieri che restano sconosciuti.


Fasce verdi baciano l’infiammata luce autunnale

e specchiano anni nudi

mentre segnali indicando il villaggio piangono

lacrime di fontana di nuova era glaciale.


Sulla pendice della montagna sacra

il Dio succhia sui suoi capezzoli;

Amaltea si desta, orgogliosamente cornuta,

mentre api ronzano in giro alle loro dolcezze.


Sul vespro del parco la casa rossa rivela

il suo salotto svuotato

con i suoni congelati di passati mezzo sentiti

e l’indebolita fioritura delle rose .


Nelle taverne dalla pareti brune

fumo di pipa d’argilla abbraccia i seni ansanti

mentre sanguigne ragazze di campagna dai fianchi larghi

prendono in considerazione richieste sornione.


La strada di sera si snoda per fronde selvatiche,

colonne declinanti e tombe di pietra

mentre drappeggi dispiegano le dita dei piedi

contro i profumi della notte.


E potrei salire come la luna crescente

su questa scena dipinta;

riflettere nei cristalli della mente

su ciò che non è mai stato?


Oltre al lascito la galleria accoglie mostre. Per esempio, c’è stata una bellissima su Escher che ho descritto a:


Durante la nostra recente visita c’era una mostra sul spagnolo tenebrista secentesco Jusepe de Ribera che si stabilì in Italia. Intitolata ‘l’arte della violenza’, confronta i martirii più atroci, per esempio la scorificazione di San Bartolomeo, con le tipiche torture e pene giudiziarie del seicento come lo strappado, il rogo e la decapitazione.

Certo, Ribera è un grande maestro del chiaroscuro ma, in una maniera simile a quella sensazione descritta da Goethe nel suo ‘Viaggio in Italia’, penso che il virtuosismo del pittore potesse anche essere applicato a soggetti meno disgustosi. D’altra parte,. la violenza rimarrà, tristemente, sempre con noi cosiddetti umani – dal tempo più antico, ai martirii dei cristiani, alla guerra dei trent’anni, alla grande guerra, e, paurosamente sul pavimento davanti a casa nostra, se non in certi casi allucinanti, dentro la propria casa.

La casa di Sir John Soane, che l’architetto intendeva come museo aperto gratis al pubblico, è anche una galleria d’arte e contiene la sequenza di dipinti di Hogarth, “The Rake’s Progress” (‘Il progresso del libertino’). Ispirando l’opera di Stravinskij, i dipinti hanno ancora più rilevanza nell’era ultra-materialista di oggi, dove la futile ricerca di mammone conduce così spesso se non al manicomio (quelli rimasti a Londra ora trasformati in idonee residenze di lusso per questi inseguitori quando è stato considerato inadatto ospitare internati nelle grandi istituzioni), poi il suicidio o addirittura l’assassinio.

Tutto sommato, questo è sempre per me uno dei musei-casa più affascinanti che abbia mai visto.

Ecco un pensiero sulla casa di Sir John Soane contribuito da Alexandra Pettitt, mia moglie.

“Diversi anni fa vidi un film meraviglioso su Sir John Soane e sono rimasto semplicemente affascinato e non ci siamo mai voltati indietro poiché abbiamo fatto diverse visite a questa sua meravigliosa e avvincente proprietà, che è una vera gemma nel cuore di Londra per artisti, architetti, progettista, collezionisti e chiunque abbia il minimo interesse per le meravigliose collezioni d’arte.”




La Mia Scuola Inglese

Rivedere la propria scuola dopo più di cinquant’anni? Questo non è successo a me, che qualche visita l’avevo già fatta nel passato, ma a un mio compagno di classe, ora felicemente sposato alla sua bella moglie americana e con dimora nel Michigan.

La scuola nostra – che in Italia corrisponderebbe a un’amalgamazione della scuola media con il liceo – si chiama ‘Dulwich College’ e quest’anno compie quattro cento anni dalla sua fondazione da Edward Alleyn, attore e amico di Shakespeare.

Nato nel 1566 e battezzato nella chiesa di Saint Botolph Bishopsgate, per la più parte della sua carriera fece l’attore. Interpretò i ruoli principali nelle tre opere maggiori di Christopher Marlowe: Faustus, Tamburlaine e Barabas nell’Ebreo di Malta’, ruoli scritti specialmente per lui. Edward Alleyn era noto per le sue dimensioni fisiche e la sua interpretazione nelle parti ‘di eroe. Altri ruoli includevano Orlando nell’Orlando Furioso di Robert Greene – adattato dall’Ariosto – un’apposita connessione fra Dulwich, Londra e Castelnuovo di Garfagnana.

Nel 1619, con i suoi guadagni dal teatro, Alleyn fondò, per opera di beneficienza, una scuola per dodici scolari poveri chiamata ‘college of God’s gift’ – ‘il collegio del dono di Dio’. Da quell’inizio modesto crebbe una delle più insigni ‘public schools’ dell’Inghilterra, una che ora conta più di mille e quattro cento allievi.

Ora dovete capire che ‘public school’ in inglese non significa ‘scuola pubblica aperta a tutti’. Il termine ‘scuola pubblica’ è emersa nel diciottesimo secolo, quando la reputazione di alcune scuole locali (le cosiddette ‘grammar schools’) si diffuse oltre i loro immediati dintorni. Hanno iniziato a frequentarle gli studenti i cui genitori potevano permettersi le spese di residenza e quindi sono diventati ‘pubbliche’, al contrario delle scuole ‘locali’.

Dopo l’ultima guerra nel clima idealistico del nuovo governo socialista (Labour government) sorse una rivoluzione nel campo dell’istruzione pubblica. Perché dovettero queste scuole pubbliche rimanere esclusive solo a quelli che potevano permettersi le spese? Il ‘Dulwich experiment’ sorse per dare agli allievi di famiglie più povere, tramite una borsa di studio guadagnata tramite un esame, l’opportunità di far parte di una ‘public school’. Così, io e il mio amico siamo riusciti, tramite l’esame, a entrare in una notevole scuola senza pagare un penny, nemmeno per i quaderni di studio.

In quella scuola in quell’epoca mitica c’erano tutti, dalle famiglie più ricche con belle ville a quelle più povere, residenti di appartamenti di case comunali. E noi ragazzi (perché era ed è tuttora una scuola per ragazzi) si stava d’accordo, senza ostentazione, attraverso tutte le permutazioni del sistema di classe che, purtroppo esiste ancora nel Regno Unito. Non solo: si stava d’accordo anche con i ragazzi che venivano dall’Africa, dall’America e dall’Asia senza conoscenza di quella parola ‘razzismo’; le amicizie a quei tempi non avevano distinzione di classe o di religione o di razza. Eravamo tutti ‘Dulwich boys’ e lo saremo sempre come le nuove generazioni: la scuola che si frequenta ci forma il futuro come nessun altra istituzione.

Io e il mio compagno di classe, che può ancora recitare a memoria tutti i nomi degli allievi della nostra classe, abbiamo fatto un appuntamento per la visita e siamo stati accolti con grande cordialità. Un ex-scolaro ci ha fatto guida e abbiamo visitato lo splendido edificio Vittoriano, edificato in stile Veneziano (e mi ricordo che mia moglie è metà veneta) da Charles Barry, figlio dell’architetto delle case del parlamento di Londra, e inaugurato nel 1870 dal principe e la principessa del Galles (il principe sarebbe poi diventato Sua Maestà il Re Edoardo VII)

Ecco lo stupendo complesso della nostra scuola visto al suo approccio. Se siete stati a Verona non vi ricorda il suo campanile della chiesa di San Zeno?


E qui c’è la grande sala di riunione dove si riunisce per l’assemblea mattutina e si ascolta il Master (termine specialmente usato da Dulwich per riferire al preside).


In questa sala si recita questa preghiera in onore del nostro fondatore, che ricorderò sempre:

We give thee humble and hearty thanks,
O most merciful Father,
For the memory in this place of Edward Alleyn,
Our founder and benefactor,
By whose benefit this whole college of God’s gift
Is brought up to godliness and good learning;
And we beseech thee to give us grace to use these thy blessings
To the glory of thy holy name,
That we may here fulfil the good intent of our founder,
And become faithful servants to thee, and to our country, and to our world,
And at last be made partakers
In thy heavenly promise of the life everlasting;
Through Jesus Christ our Lord


Ti rendiamo umili e cordiali ringraziamenti,

O Padre misericordioso,

Per la memoria in questo posto di Edward Alleyn,

Il nostro fondatore e benefattore,

A beneficio di chi tutto questo collegio del dono di Dio

È istruito alla pietà e al buon apprendimento;

E ti supplichiamo di darci la grazia di usare queste tue benedizioni

Alla gloria del tuo santo nome,

Che qui possiamo adempiere la buona intenzione del nostro fondatore,

E diventare fedeli servi di te, e per il nostro paese e per il nostro mondo,

E alla fine diventare partecipi

Nella tua promessa celeste della vita eterna;

Per mezzo di Gesù Cristo nostro Signore



Sotto la grande sala c’è il ’Lower hall’, un’altra sala appesa con quadri di noti alunni del passato e con il baule del tesoro che conteneva i fondi del college. Notate le tre serrature. Ci volevano tre persone con tre chiavi diverse per aprirlo e cosi evitare un ladro furtivo – bella misura di sicurezza!


Ai nostri tempi si doveva sempre portare un cappello detto ‘school cap’ che era messa al retro della testa.


In estate il ‘cap’ era scambiato con un boater, cioè una paglietta.


La nostra divisa includeva le camicie con colletto separato inamidato e una giacca che doveva essere sempre bottonata e che non si poteva togliere, anche nei giorni più caldi senza il permesso del prof.


Mi ricordo che se, anche fuori scuola, la divisa non era messa come si doveva, cioè, per esempio, senza cappello, si riceveva una punizione che andava da ‘early report’, cioè di arrivare a scuola mezz’ora prima fino, per i casi severi, alla bacchetta! Certi diranno un ambiente veramente Dickensiano! Ma che bravi furono certi nostri professori, veri ispiratori…

La biblioteca della scuola è sicuramente ben messa con (non ancora nei nostri tempi d’alunni) la digitalizzazione a modo. Un angolo è dedicato a un allievo che fu redattore della rivista della scuola chiamata ‘The Alleynian’ e che poi divenne uno dei più noti scrittori inglese. Non si parla nient’altro che di P. G. Wodehouse, creatore dell’immortale Jeeves. Qui si trova la sua collezione di libri, la sua scrivania e la sua inseparabile macchina da scrivere. L’insieme fu trasportato dall’appartamento in America, dove visse Wodehouse.






A parentesi, parlando solo di scrittori qui c’è una piccola lista di ex-alunni di Dulwich College che sono diventati famosi nel mondo delle lettere:

Di particolare interesse è la scialuppa di salvataggio donata dall’esploratore Ernest Shackleton, un altro alunno del Collegio. Questa scialuppa fece un viaggio di più di mille kilometri attraverso i mari burrascosi attorno al Polo Sud per salvare nel 1916 con successo il suo equipaggio dall’Antartide dopo che la loro nave era rimasta bloccata e poi schiacciata a distruzione nel ghiaccio. La scialuppa si trova ora in posto d’onore in una sala nel laboratorio delle scienze. La storia del viaggio rimane per noi inglesi e alunni di Dulwich un esempio di coraggio e, soprattutto di comando responsabile e geniale dalla parte di Shackleton, in un’epoca, dove non c’erano carte geografiche adeguate, GPS, radio o qualsiasi altra tecnica moderna.


La nostra visita a Dulwich College fu veramente squisita e anche un po’ nostalgica. Quanti ricordi (di ogni varietà si deve dire…) sono collegati a questa scuola che ora compie quattro cento anni. La gioventù passa ma le memorie rimarranno sempre fresche.

Ecco la nostra School Song, inno di  scuola composta dal Master Welldon nel 1885. Prima c’è il manoscritto:


Poi ecco la musica:

E le parole:

Pueri Alleynienses, quotquot annos quotquot menses 
Fertur principum memoria, 
Vivit Fundatoris nomen, unicae virtutis omen 
Detur soli Deo Gloria.


La nostra giornata a Dulwich non era ancora completata perché dovete sapere che il nostro Collegio ha una delle più meravigliose collezioni d’arte del mondo……alla prossima, allora, per saperne di più!




Sempre con la cicca fra le dita…

George Orwell, autore della ‘fattoria degli animali’ e di ‘1984’, è un nome che evince uno dei più grandi giornalisti e scrittori politici di tutti i tempi: un vero socialista democratico. È una delle poche voci autentiche dei tempi moderni, come quella di Indro Montanelli, la quale statua vidi nei giardini pubblici di Milano qualche anno fa.


Orwell lavorò nella BBC durante l’ultima guerra, qual volta anche malvolentieri, (l’infame stanza 101 non era altro che una parodia del suo studio di trasmissione, senza finestre, senz’aria).


La statua di George Orwell, che lo trova porgendo domande scomode, vestito negli consueti abiti rugosi e sempre con la solita cicca tra le dita, è stata inaugurata nel 2017 presso la BBC.


Scritto accanto c’è una sua battuta che dice ‘se la libertà significa qualcosa significa il diritto di dire alla gente ciò che non vogliono sentire.’


Chissà cosa ne avrebbe pensato il George, che aveva persino proibito alcuna biografia della sua vita, della statua….. o del brexit, ora, per fortuna, in bilico?


(Vista della chiesa di All Souls e della BBC dal mio bar preferito di Londra).

Vita vissuta

con amor per il giusto

in guerra e in pace.